Nya recept

Är beroende av proteintillskott den nya ätstörningen för män?

Är beroende av proteintillskott den nya ätstörningen för män?


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.

En ny studie tyder på att manlig besatthet av proteinpulver och kosttillskott kan vara en störning

Är du besatt av att bli pumpad? Det kan vara en ätstörning.

En besatthet av proteinpulver, shakes och andra kosttillskott kan vara tecken på en ätstörning, enligt a ny psykologisk studie presenteras på American Psychological AssociationÅrs årsmöte. Men det visar sig att en besatthet för hälsosam kost eller att hålla sig i form kan vara psykiskt skadligt också. En växande grupp män besatta av ett ”byggt” utseende-sexpackad abs, breda axlar och rygg, utbuktande biceps-kan faktiskt tvingas överanvända proteintillskott i ett försök att uppnå önskad kroppstyp.

"Kroppsmedvetna män som drivs av psykologiska faktorer för att uppnå en nivå av fysisk eller maskulin" perfektion "bevisas använda dessa kosttillskott och droger på ett överdrivet sätt och som visades i denna studie vara en variant av störd ätning , "forskargruppen, ledd av Richard Achiro, vid School of Professional Psychology vid Alliant International University, berättade för CBS.

I studien undersökte forskare 195 män mellan 18 och 65 år som ofta använder protein och andra fitnesstillskott. Enligt resultaten erkände 29 procent av de tillfrågade männen att de var ”oroliga” över sin egen kosttillskott, 22 procent sa att de har ersatt måltid med proteinshakes och 40 procent säger att deras tilläggsanvändning har ökat stadigt med tiden.

"Vad kompenserar dessa män för?" frågade doktor Achiro i sin rapport. ”Känslor av impotens i relationer, arbetsliv eller båda? Det är ett underliggande beteende män vet är problematiskt, men kan inte förändras eftersom så få av oss män är öppna för att ta itu med våra känslomässiga världar och känsla av otillräcklighet. ”


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein.Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%.Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt.Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett.Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen.Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma.Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel.Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel. Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma.Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Proteinmani: den rika världens nya dietbesatthet

Får du i dig tillräckligt med protein? Frågan ger sitt eget svar: om du är orolig för mängden protein i din kost, äter du nästan säkert mer än tillräckligt. Detta är paradoxen i vår nya proteinbesatthet. För många människor har protein blivit ett slags sekulärt samarbete: det smörjer omedelbart vilken mat som helst med en aura av hälsa och godhet. På menyn på gymmet där jag går, förpackas nu en sallad niçoise som "högprotein tonfisk". Det kommer utan vanliga kapris eller oliver - det är saker som bara ger smak, och vem behöver det?

På Pinterest, webbplatsen för livsstilsdelning, kan du nu välja "protein" som ett av dina intressen i livet, tillsammans med "söta djur" och "inspirerande citat". Under 2017 var det 64 miljoner Google -sökningar efter "protein". Ångest för protein är en av de saker som driver en person att dricka en kolv med vitamin-vadderad beige slam och kalla det lunch.

Du behöver bara besöka en västerländsk stormarknad idag för att se att många människor betraktar protein som ett slags universellt elixir - ett livsmedelsföretag lägger lönsamt till allt de kan. "När lådan säger" protein "säger shoppare" jag tar det "" var rubriken i en artikel 2013 i Wall Street Journal. Förutom de allestädes närvarande proteinkulorna, proteinstänger och proteinshakes kan du nu köpa proteinnudlar, proteinbaglar, proteinkakor och - vänta på det - proteinkaffe. Även livsmedel som naturligt innehåller mycket protein som ost och yoghurt säljs i proteinförstärkta versioner. Det märkligaste av allt kan vara "proteinvatten"-klara drycker med fruktsmak spetsade med vassleprotein, som om vanligt vatten inte var tillräckligt hälsosamt.

Ungefär hälften av alla brittiska konsumenter försöker tydligen att tillsätta "extra protein" till sin kost, enligt marknadsundersökningar från spannmålsmärket Weetabix - som också har tagit in vår hunger efter protein. Proteinversionen av Weetabix-en 24-pack som kostar 50p mer än samma förpackning med original Weetabix-är värd £ 7m i försäljning per år.

På sätt och vis är det inget konstigt med att vi ser protein som värdefullt, för det är det. Tillsammans med fett och kolhydrater är det en av de tre grundläggande makronäringsämnena och utan tvekan den viktigaste. Vi skulle kunna överleva utan kolhydrater, men fett och protein är viktigt. Protein är det enda makronäringsämnet som innehåller kväve, utan vilket vi inte kan växa eller reproducera. Det finns nio aminosyraproteiner-byggstenarna i mänsklig vävnad-som vi bara kan få från mat. Utan dem kunde vi inte växa friskt hår och naglar eller starka ben och muskler, och vårt immunförsvar skulle försämras. Ett barn som saknar livsnödvändigt protein under de första fem åren av livet kommer att drabbas av stunting och ibland slöseri, som den fruktansvärda uthålligheten av undernäring i utvecklingsländerna påminner oss om.

Så pusslet är inte att vi ska längta efter protein, utan att vår proteinångest har blivit så akut i en tid då den genomsnittliga personen i utvecklade länder har ett överflöd av protein i kosten - åtminstone enligt officiella riktlinjer, som rekommenderar ett minimum 0,8 g protein per dag per kilo kroppsvikt. Enligt uppgifter från 2015 från FN: s livsmedels- och jordbruksorganisation får den genomsnittliga personen i USA och Kanada hela 90 g om dagen, en femtedel mer än den rekommenderade mängden (baserat på en normal nordamerikansk vuxenvikt på cirka 80 kg). Den genomsnittlige européen ligger inte långt efter med 85 g protein om dagen, och den genomsnittliga kinesen förbrukar 75 g.

När vi letar efter extra protein att strö över våra dieter, fixar de flesta av oss i rika länder ”ett problem som inte finns”, säger David L Katz, en amerikansk läkare och folkhälsovetare som är chef för Yale -Griffin Prevention Research Center. I sin senaste bok, The Truth About Food, konstaterar Katz att även om "mytologi om protein tenderar att sprida uppfattningen att mer är bättre", finns det allvarliga farhågor för att ett mycket högt proteinintag under en livstid kan leda till skada på levern , njurar och skelett.

Den nuvarande proteinmanin har delvis uppstått eftersom så många människor nu betraktar kolhydrater eller fetter (och ibland båda) med misstanke. I de nuvarande näringskrigen har protein dykt upp som det sista makronäringsämnet som står kvar. Men hela "makronäringsfixeringen" är en "boondoggle" som har varit katastrofal för folkhälsan, sa Katz till mig. ”Först sa de till oss att vi skulle minska fett. Men i stället för fullkorn och linser åt vi mager skräpmat. ” Då hörde matmarknadsförarna budskapet om att skära kolhydrater och sålde oss proteinberikade skräpmat istället. "När vi pratar om protein," sa Katz, "tar vi bort näringsämnet från dess matkälla."

Och ändå försöker vi få i oss mer protein. I denna värld av överflöd verkar människor vara på en evig jakt efter det enda säkra ämnet som vi kan konsumera i obegränsade mängder utan att gå upp i vikt. Sådan är vädjan till Diet Coke.

Vår proteinångest driver oss att ta dieter som redan innehåller mycket kött, soja, socker och ultrabearbetade livsmedel och dosera dem med ännu mer kött, soja, sockerhaltiga barer och ultrabearbetade livsmedel eftersom de marknadsförs för oss som "protein"-även även om många av dessa produkter inte ens är särskilt proteinrika.

Det är något paradoxalt med vår kollektiva proteindyrkan. När vi betalar bra pengar för proteinförstärkt mat hoppas vi att det kommer att leda oss till bättre hälsa (hur det än är definierat). Men vår enkelsinnade strävan efter protein-som ett kroppslöst näringsämne vars närvaro överträffar alla andra överväganden-kan få oss att bete oss som om vi har glömt allt vi visste om mat.

Intensiteten i vår proteinbesatthet kan bara förstås som en del av en bredare serie dietstrider som går tillbaka ett halvt sekel.Om vi ​​nu törstar efter protein som om det vore vatten, kan det bero på att de två andra makronäringsämnena - fetter och kolhydrater - i sin tur har låtit verka giftiga i allmänhetens sinne.

Officiella kostriktlinjer i USA och Storbritannien insisterar fortfarande på att en hälsosam kost bygger på mycket kolhydrater med begränsade mängder fett, särskilt mättat fett. Motiveringen för detta fettfattiga råd går tillbaka till landmärket Seven Countries Study, som utfördes på 1950-talet av den amerikanska fysiologen Ancel Keys. Baserat på hans observation av hälsosamma medelhavsbefolkningar som äter olivolja, hävdade Keys att välbärgade västerlänningar skulle drabbas av färre fall av hjärtsjukdomar om de kunde begränsa konsumtionen av mättade fetter som de som finns i smör, ister och kött.

Men som tolkats i den moderna stormarknaden, slutade fettsnål kost ofta med en högsockerhalt och högraffinerad kolhydratkost, vilket inte riktigt var vad nutritionister ursprungligen hade tänkt sig. Under de senaste åren har den fetthaltiga, högkolhydratiska ortodoxin utsatts för hård attack. År 2015 drog en metaanalys genomförd av ett team av kanadensiska forskare slutsatsen att intag av mättat fett inte var förknippat med ökad risk för stroke, typ 2-diabetes eller dödsfall av hjärtsjukdomar. Vokala kampanjer mot socker som Gary Taubes-författare till The Case Against Sugar-har hävdat att den verkliga orsaken till vår nuvarande epidemi av kostrelaterad ohälsa inte är mättat fett, utan raffinerad kolhydrat.

Medan lågfettisterna och lågkarbisterna fortsätter att sluga ut det, kommer protein ut som vinnaren som den enda säkra saken som de flesta i befolkningen känner att de fortfarande kan tro på, oavsett om de går ner i vikt eller för allmän hälsa. Vi måste äta något, trots allt.

Den nuvarande proteinfetischen är bara den senaste manifestationen av ett mycket större fenomen som Michael Pollan minnesvärt kallade "nutritionism" för cirka 10 år sedan. I decennier har det varit en tendens att tänka på vad vi äter och dricker när det gäller näringsämnen, snarare än riktiga hela ingredienser i all sin komplexitet. En kombination av dietfads och smart marknadsföring har fått oss hit. Det spelar ingen roll om vi fixerar "låg fetthalt" eller "låg kolhydrater" eller "högt protein" - vi gör samma gamla misstag när det gäller näring i en ny form.

För en stund, på min köksbänk, bredvid burkarna med ris och mjöl, fanns en annan behållare av svart plast, mycket större än de andra. På etiketten stod ”KÄLLA TILL HÖGKVALITETSPROTEINER” i stora bokstäver. I mycket mindre bokstäver stod det "KLAR ATT BLANDA PROTEINPULVER MED SÖTNINGAR" och listade tre sorters vassleprotein: vassleproteinisolat, vassleproteinkoncentrat och hydrolyserat vassleprotein. När du öppnade den viftade en falsk vaniljlukt upp i luften och du såg ett vitt pulver och en svart plastskopa.

Denna själlösa behållare med ultrabearbetat vassleprotein var något som jag som matskribent aldrig trodde att jag skulle se i mitt kök. Förpackningens macho -estetik fick mitt hjärta att sjunka. Jag är inte heller ett fan av konstgjorda sötningsmedel, som jag tror inte gör någon fördel varken för gommen eller för tarmbakterier. Dessutom tror jag att de flesta borde kunna få de näringsämnen vi behöver från en balanserad kost, snarare än genom kosttillskott.

Men ingenting tvingar dig att böja dina egna principer som föräldraskap. Jag vände mig till vassleprotein i ett tillstånd av mild desperation efter min mycket långa yngste son, som spelar tävlingssport fem eller sex dagar i veckan. Tre fyrkantiga måltider plus flera mellanmål repade bara hans aptit, och han grät ibland nästan av hunger vid middagstid. Mina samtal med andra sportföräldrar tyder på att det inte är ovanligt att man är lite besatt av sitt barns proteinintag. Vi klagar på att proteinstänger är en meningslös rip-off-och sedan köper vi ytterligare ett paket av dem.

Vaniljproteinpulver. Foto: Arisha Singh/Alamy

Protein betyder olika saker för olika människor. För vissa symboliserar det "viktminskning", medan det för andra betyder "muskler". För mig framstod det som ett magiskt fyllmedel som bara kunde hjälpa min son att bli mindre galen.

Jag hade läst studier som tyder på att protein var det mest fyllande - eller mättande - av de tre makronäringsämnena och undrade om mer protein till frukosten kunde vara svaret. Jag provade honom på hemlagade våfflor berikade med mandel och dolda ägg (vid den tidpunkten kunde han inte ta emot hela ägg) och förbättringen av hans energinivåer var dramatisk. Det var ett kort steg att göra honom till och med smoothies från en halv skopa vassleprotein med mjölk och bananer eller frysta bär. Trots min obehag över pulvret kunde jag verkligen se skillnaden i hans fyllnadsnivå. När behållaren var tom bytte jag inte ut den, men jag övervakar fortfarande min sons proteinintag.

Att ha "tillräckligt med" protein i din kost för att tillgodose dina grundläggande behov är inte nödvändigtvis detsamma som att ha rätt mängd för optimal hälsa. När jag frågade David Katz hur mycket protein en person borde konsumera sa han att vissa människor verkligen kan kräva mer än minsta rekommendationen på 0,8 g per kilo kroppsvikt - inklusive idrottare som min son. Problemet är att när vi börjar tro att mer protein automatiskt är bättre kan det vara svårt att veta när man ska sluta. Tanken att protein är synonymt med hälsosam kost får många människor att äta på oroliga sätt som är långt ifrån friska, antingen för kropp eller själ.

För ett par år sedan insåg Sarah Shephard, en trettioårig brittisk sportjournalist, att hon var besatt av protein. På en vanlig dag åt hon tre eller fyra proteinstänger, hårdkokta ägg, kött, fisk och grönsaker utan stärkelse och ett par proteinshakes. Nästan de enda kolhydraterna i hennes kost kom från proteinstänger och skakningar. Det nådde den punkt där hon hade så lite energi på kvällarna på grund av bristen på kalorier i kroppen att hon slutade gå ut.

Shephards proteinbesatthet började när skada tvingade henne att sluta springa. Efter att hon började göra boxning och kretsar med en ny tränare sa han till henne att hon borde äta mer protein för att förhindra framtida skador. Till att börja med kändes Shephards nya lågkolhydratrika, proteinrika regim underbart. Hon gick ner i vikt, ökade muskler och blev en av de många på gymmet som höll i sin snygga kolv med proteinshake som en amulett.

Men hon märkte att hennes tankar om protein började bli besatt. Med tanke på valet mellan ett äpple och en proteinbar, valde hon alltid proteinstången, även om hon på en rationell nivå visste att en bit färsk frukt med dess fibrer och vitaminer hade mycket att rekommendera över ett bearbetat mellanmål. När hon äntligen sökte hjälp från en sportnäringskundige sa han att han aldrig hade sett någon med en så intensiv träningsregim som åt så lite kolhydrater. Hon konsumerade 150 g protein om dagen, cirka 2,5 g per kilo kroppsvikt - långt över den övre gräns som rekommenderas för kroppsbyggare av US Academy of Nutrition and Dietetics.

Shephard avvänjade sig långsamt tillbaka till en mer balanserad kost som innehöll en rad komplexa kolhydrater som havre och brunt ris. Trots hennes oro, gick hon inte upp i vikt. När jag pratade med henne hade Shephard ätit en balanserad kost i mer än två år utan några skadliga effekter och var lite mystisk över hur hon hade drivit in i sin proteinfixering.

Uppmuntrade av marknadsförare av proteinrika livsmedel talar många om huruvida vi har nått vårt dagliga mål för ”makron”, men vi pratar inte så mycket om hur mycket som är för mycket. Att lägga till extra protein utöver våra behov kan vara skadligt för personer med underliggande njur- eller leverproblem, eftersom kroppen kan kämpa för att bearbeta överskottet.

År 2017 fanns sensationella rubriker runt om i världen när Meegan Hefford, en 25-årig australiensisk kroppsbyggare, dog efter att ha konsumerat stora mängder proteinshakes och kosttillskott. Hefford hade inte insett att hon led av ett tillstånd som kallas ureacykelstörning, vilket innebar att hennes kropp inte kunde metabolisera protein normalt. Försvarare av högproteinrik kost attackerade omedelbart berättelsens täckning och påpekade att Heffords tillstånd var sällsynt och att hennes död inte orsakades av protein i sig. Detta var sant, men det är också sant att det finns en betydande minoritet av befolkningen för vilka en proteinrik kost inte är tillrådlig. För de 4,3% eller fler vuxna i Storbritannien som har kronisk njursjukdom kan en stor mängd protein från rött kött skada njurfunktionen.

Utöver dess långsiktiga effekter på kroppen kan en fixering med protein bli en form av ätstörning. För tre år sedan bestämde den amerikanske psykologen Richard Achiro sig för att studera män i Los Angeles som ägnar sig åt överdriven användning av proteinpulver samt andra kosttillskott som koffein. Achiro genomförde en undersökning bland nästan 200 aktiva män som använde träningstillskott och fann att för många av dem hade proteinanvändning blivit en "variant av störd ätning" som hotade deras hälsa.

Dessa män kände sig under intensivt tryck för att uppnå kroppar som inte bara var tunna, utan som uppvisade ett förmodat idealiskt förhållande mellan fett och muskler. Tre procent av provgruppen hade varit inlagda på sjukhus till följd av överdriven användning av tillskott, men de såg fortfarande kosttillskott som hälsosamma. Ätstörningar har komplexa orsaker: Achiro berättade att männen som överanvände proteintillskott tenderade också att lida av missnöje i kroppen, låg självkänsla och en känsla av osäkerhet om sin egen manlighet.

Men de hjälpte inte av det faktum att kulturen de levde i berättade för dem att när de ersatte de flesta av sina måltider med proteinshakes var det som de gjorde normalt. Achiro fann att det var svårt för dessa män att inse att deras förhållande till protein kan ha blivit ett problem, "för att vi som lever i det västerländska samhället har blivit preparerade för att se en proteinrik kost som toppen för hälsosam kost".

År 2001 hade Arla Foods, ett stort europeiskt mejerikooperativ med danskt huvudkontor, förbrukat all vassle i Danmark. Företaget insåg att det skulle behöva leta längre bort för att möta den omättliga efterfrågan på vassleprotein. Arla tecknade kontrakt med SanCor, ett argentinsk mejeriföretag, om att bygga en gigantisk vassleproteinanläggning i staden Porteña, norr om Buenos Aires. När du beställer "varma proteinpannkakor" med blåbär på gymmet är oddsen att proteinet kommer från en växt som denna.

Det var David Jenkins, en skotsk friidrottare och silvermedaljör vid OS i München, som först hade tanken på att marknadsföra vassleprotein som en "återhämtningsoptimerare" för idrottare som heter ProOptibol. Det lanserades i hälsokostbutiker i södra Kalifornien och Hawaii i början av 1988. Till en början var det en nischprodukt som fann popularitet bland cyklister och triatleter. Formeln för detta ursprungliga vassleprotein kallades WPC 75. Det var en biprodukt från Golden Cheese -företaget, baserat i Corona, Kalifornien - en jättefabrik som tillverkade Monterey Jack och andra amerikanska ostar.

På bara några decennier har vassleprotein gått från avfallsprodukt till ambitioner för livsstilsförbättring. Vassle är de vattniga saker som blir kvar vid osttillverkning efter att ostmassan separerats. På traditionella mjölkgårdar användes det i allt från brödtillverkning till pickles, men i de stora amerikanska ostfabrikerna under efterkrigstiden kom det att ses som en oönskad olägenhet. I amerikanska mejeristater som Wisconsin dumpade ostfabriker tusentals liter vassle i närliggande floder. Det var först på 1970 -talet, efter att lokala myndigheter satte gränser för dumpning av mejeriavfall, som osttillverkarna insåg att de var tvungna att hitta ett sätt att använda denna irriterande vassla. Kvaliteten på vasslepulver - känd som "popcornvassle" - var dålig, och det användes mest för att mata grisar. Den viktigaste tekniken som gjorde vassleprotein möjligt var utvecklingen av ultrafiltreringstekniker för att förkoncentrera vasslan innan den torkades. Det var då vassleprotein började tillverkas i industriell skala.

Det finns ingenting på det genomsnittliga badet med vassleprotein som tyder på att det någonsin kom från ost, än mindre från en ko. Vassleproducenter bygger på antagandet att konsumenterna vill att det ska vara så nära smaklös som möjligt för att bevara illusionen att det är någon form av trolldryck för människor. I sin osminkade form varierar dock vassle avsevärt i smak. Det finns två sorters vassle: söt vassle tillverkad av löpeostar som cheddar och mozzarella och sur vassle gjord av keso. Cheddar -vassle har en tendens att smaka kartong, mozzarellavassla är mjölkaktig och vassle från keso kan vara sur eller påminna om kålbuljong. Men i den färdiga produkten jämnas alla smaker ut och förklädda av choklad doft av choklad, konstgjord vanillin eller saltad karamell.

Ett urval av energibarer i en stormarknad i New York, USA. Foto: Richard Levine/Alamy

Mjölkprotein har blivit en vara som reser världen runt i 100 kg säckar, vilket ger stora vinster, samordnade av GVC (globala värdekedjor). Tack vare de skiftande mönstren för utbud och efterfrågan kan proteinet skaka som en gymnast i Tokyo dricker efter att ha lyft vikter ha sitt ursprung på en gård i Norge. Vasslepulvret av lägsta kvalitet kallas "permeat" och skickas mestadels till Asien, där det görs till modersmjölksersättning. Vassle av högre kvalitet, kallad WPC 80 eftersom den har ett 80% proteininnehåll, reser världen runt för att driva vår proteinbesatthet. Den globala vassleproteinmarknaden är nu en komplex och enormt konkurrenskraftig global handel, som beräknas nå 14,5 miljarder dollar år 2023: mer än hälften så mycket som den globala marknaden för frukostflingor.

När jag promenerade genom London vid lunchtid för några veckor sedan befann jag mig gå ner på Bread Street, nära St Paul's Cathedral, som under medeltiden var platsen för stadens brödmarknad. När jag stängde av Bread Street kom jag på en gren av Protein Haus, som påstår sig sälja de "mest fantastiska proteinshakes du någonsin kommer att smaka". Shakes har namn som Strawberry Warrior och Vegan Coffee Pump och Berry-Yatric, som måste vara en konkurrent om det mest kränkande matnamnet någonsin. Protein Haus säljer också proteinmat som "lycksallar" och urskillningslösa ångande delar av olika kött.

Från Bread Street till Protein Haus - det sammanfattar hur våra matvanor har förändrats i modern tid. När jag var i Protein Haus och stirrade på högarna med överkokt kyckling, laxplattor och rader med vassleproteinshakes och veganproteinshakes, kom det plötsligt för mig hur galet det är att vi ska behandla alla dessa varierade "protein" ämnen som om de på något sätt var identiska. En skopa ultrabearbetad vassle är i själva verket inte samma sak som en grillad laxfilé, varken när det gäller näring eller erfarenhet av att äta den. Lax-även den odlade sorten-innehåller mycket omega-3-fettsyror och vitamin B12, medan vassleprotein är lågt i vitaminer och mineraler (förutom kalcium) och fettfritt. Det enda dessa livsmedel har gemensamt är att de tenderar att vara bränsle först och nöje senare (om alls).

Samtidigt tenderar vår vördnad för protein som det perfekta näringsämnet att helt ignorera hur proteinet vi äter produceras, eller vad miljökonsekvenserna av den produktionen kan ha. Av de 90 g protein som äts varje dag av den genomsnittliga amerikanen består två tredjedelar av animaliska produkter.

En ironi av Storbritanniens besatthet av protein är att vi faktiskt inte producerar särskilt mycket av det. Faktum är att endast 3% av jordbruksmarken i Europa överlämnas till proteingrödor som baljväxter, och Europa importerar mer än två tredjedelar av sitt djurfoder. Mycket av proteinet som konsumeras i Europa är kött som framställs på material som faktiskt har sitt ursprung i Sydamerika eller USA som sojabönolja eller andra oljeväxter och måste transporteras över hela världen. Så länge vi i stor utsträckning konsumerar protein från animaliska källor, är vår besatthet av protein sannolikt också dåligt för planeten.

I slutet av september, på matfestivalen Aldeburgh i Suffolk, åt jag en lunch med Nick Saltmarsh, som driver Hodmedod, ett företag som arbetar med brittiska bönder för att producera lokalt odlade pulser. Saltmarsh berättade för mig att han känner att vår mani för proteinmat har gått så långt att vi ibland inte kan känna igen äkta protein när det ligger framför oss.

Vegetabiliska proteiner som linser och ärtor tenderar att betraktas som "låg kvalitet" jämfört med kött, ägg och mejeriprodukter. Men Christopher Gardner, professor i medicin vid Stanford University, har hävdat att detta "kvalitetsargument" är vilseledande. Hans stora upptäckt var att alla växtkällor till proteiner - från jordnötter till edamambönor - innehåller alla essentiella aminosyror. De innehåller visserligen mindre koncentrationer av aminosyrorna än kött eller ägg, men i samband med en riklig och varierad kost spelar det ingen roll.

Problemet är delvis att bönor och linser inte passar vår tunnelseende uppfattning om vad protein är. Pulser som linser innehåller cirka 25% protein men också 25% kolhydrat - vilket gör det svårt att kategorisera inom de dogmatiska kategorierna av modern näring. Är linsen ett protein (bra) eller en kolhydrat (dålig)?

När Saltmarsh tar sitt sortiment till matmässor finner han att kroppsbyggare och fitnessentusiaster ibland hämtar ett paket ärtmjöl och säger ”oj! Ärtor! ” - för att ärtprotein har blivit på modet som ett veganskt alternativ till vassle. "Men när de ser att det också innehåller kolhydrater lägger de ner det igen," sa han.

Vissa skyr nu någon måltid eller mellanmål som inte kan kategoriseras som en "protein" fix. Men de är inte bland de miljoner människor för vilka brist på protein verkligen är ett verkligt och angeläget problem - och som inte tenderar att vara de som surfar på ärtprotein på träningsmässor.

Ordet protein härstammar från den antika grekiska protos, menar först. När en nederländsk forskare vid namn GJ Mulder först tog termen i bruk 1838 föreslog han - med rätta, som det visar sig - att protein var en avgörande substans i alla djurkroppar. Men ny forskning tyder på att protein krävs inte bara i absolut mening, utan i ett särskilt förhållande till de andra näringsämnena i våra dieter.

Enligt de officiella riktlinjerna, som vi har sett, har en genomsnittlig person tillgång till mer än tillräckligt med protein för allmän hälsa. Det visar sig att vår förvirrande proteinbesatthet faktiskt kan vara ett symptom på ett större problem i våra sockertunga moderna dieter: om det känns som att vi inte äter tillräckligt med protein beror det på att vi äter för mycket av allt annat.

År 2005 lade två biologer vid namn David Raubenheimer och Stephen Simpson fram ”proteinhävstångshypotesen”, där de hävdade att protein kan vara den saknade länken i fetma -krisen. Sedan 1960 -talet har den absoluta proteinnivån som konsumeras av den genomsnittliga västerlänningen inte förändrats. Vad har förändrat är förhållandet mellan protein i våra dieter.

Eftersom vår totala kaloriförbrukning har ökat med 14%har förhållandet mellan protein och kolhydrat och fett minskat avsevärt. År 1961 fick den genomsnittliga amerikanen cirka 14-15% av kalorierna i form av protein, medan det idag är 12,5%. Det här låter inte som en stor droppe, men Raubenheimer och Simpsons forskning tyder på att även en liten minskning av andelen protein kan ha stor inverkan på ätbeteende - vilket får oss att äta för mycket.

Laxbiffar på en Carrefour -stormarknad i Calais, Frankrike. Foto: Gary Calton/The Observer

Liksom många andra djur har människor vad biologer kallar en "dominerande aptit" för protein. Den biologiska drivkraften för protein är så stark att en cricket som inte känner för protein kommer att tillgripa kannibalism. När en gräshoppa är brist på protein, kommer den att utforska olika matkällor för att återställa balansen. Människor är varken lika hänsynslösa som syrsor eller lika kloka som gräshoppor. När människor får tillgång till en diet som är låg på proteiner och innehåller mycket kolhydrater och fetter kommer människor att binge i ett försök att extrahera det protein de behöver.

Om många av oss överät kan det delvis bero på att våra kroppar desperat letar efter protein i en livsmedelsmiljö översvämmad med raffinerat vete och oljor och många sorters socker. Som Raubenheimer och Simpson skrev i sin häpnadsväckande ursprungliga bok 2012 The Nature of Nutrition: ”Spädning av protein i kosten med fett och kolhydrater driver överkonsumtion, kanske mer hos vissa individer, livsfaser och populationer än andra.” Med andra ord kan fetma ofta verkligen vara hunger som gömmer sig helt enkelt.

Den brådskande frågan som väcks av denna forskning är hur vi kan få tillbaka våra proteinförhållanden till en hälsosam nivå. Vår nuvarande proteinmani - uppmuntrad av livsmedelsbranschen och vassleproteinindustrin - tyder på att svaret är att fylla på våra dieter med en översvämning av tillsatt protein. Men att äta protein för mycket kommer med sina egna kostnader, det viktigaste är att det tenderar att förkorta livslängden.

Ett mer effektivt sätt att koncentrera protein i våra dieter, säger Raubenheimer och Simpson, skulle vara att hålla våra proteinnivåer konstanta (förutsatt att vi har tillräckligt) men minska på "fett, socker och andra lättsmälta kolhydrater", vilket gör att vi kan nå det protein som våra kroppar behöver vid en lägre kalorinivå. Men med tanke på att socker hälls i allt från bröd till friterade såser, skulle denna lösning kräva en radikal omstrukturering av vår matmiljö.

Våra proteinbehov förblir inte konstant under människans livslängd: 0,8 g per kilo kroppsvikt kan vara tillräckligt för en tjugotal, men inte för en oktogener. Om någon behöver extra protein är det inte lämpliga unga gymmare, utan gamla människor - särskilt de med låga inkomster som kan kämpa för att köpa eller laga mat till sig själva. Istället för proteinbarer för unga och rika behöver vi omeletter och kikärtsoppa för gamla och fattiga. Från 50 års ålder förlorar vi gradvis muskler och våra proteinkrav blir högre, precis som aptiten tenderar att minska. Mängden proteinunderskott är oroväckande hög bland äldre som läggs in på sjukhus.


Titta på videon: Jason Mraz - Im Yours Official Video (Maj 2022).